Alergias Alimentarias

¿Qué es la alergia alimentaria?

La alergia alimentaria es una respuesta anormal del cuerpo a ciertos alimentos. Es importante saber que la alergia a un alimento es diferente de la intolerancia a un alimento, la cual no afecta al sistema inmunológico, aunque algunos síntomas pueden ser comunes.

¿Cuáles son las causas de la alergia alimentaria?

Antes de tener una reacción alérgica a los alimentos, un niño sensible debe haber estado expuesto al alimento por lo menos una vez con anterioridad, o podría también estar sensibilizado a través de la leche materna. Los síntomas alérgicos se presentan la segunda vez que el niño come el alimento. Esta vez, los anticuerpos IgE reaccionan con el alimento y se liberan las histaminas que causan que su hijo experimente sarpullido, asma, comezón en la boca, dificultad para respirar, dolor de estómago, vómitos y, o diarrea.

¿Cuál es la diferencia entre la alergia alimentaria y la intolerancia a alimentos?

La alergia alimentaria provoca una respuesta del sistema inmunológico, lo que causa síntomas en su hijo que van desde malestar hasta peligro de muerte. La intolerancia a alimentos no afecta al sistema inmunológico, aunque algunos síntomas pueden ser los mismos que en la alergia alimentaria.

¿Qué alimentos causan más a menudo la alergia alimentaria?

Aproximadamente el 90 por ciento de todas las alergias alimentarias son causadas por los seis alimentos siguientes:

  • La leche.
  • Los huevos.
  • El trigo.
  • La soya (soja).
  • Los frutos secos.
  • El maní.

Los huevos, la leche y el maní son las causas más comunes de las alergias alimentarias en los niños, incluyendo también el trigo, la soya y los frutos secos. El maní, los frutos secos, el pescado y el marisco normalmente causan las reacciones más severas. Ocho por ciento de los niños bajo edad de seis años tienen alergias alimentarias. Aunque la mayoría de los niños "superan con la edad" sus alergias, la alergia al maní, a los frutos secos, los pescados y a los mariscos puede ser para toda la vida.

¿Cuáles son los síntomas de la alergia alimentaria?

Los síntomas alérgicos pueden empezar desde los minutos siguientes hasta una hora después del consumo del alimento. A continuación, se enumeran los síntomas más comunes de la alergia alimentaria. Sin embargo, cada niño puede experimentarlos de una forma diferente. Los síntomas pueden incluir:

  • Vómitos.
  • Diarrea.
  • Calambres.
  • Sarpullido.
  • Hinchazón.
  • Eczema.
  • Comezón o hinchazón de los labios, la lengua o la boca.
  • Comezón u opresión en la garganta.
  • Dificultad para respirar.
  • Respiración sibilante.
  • Presión sanguínea baja.

De acuerdo con el Instituto Nacional para la Alergia y las Enfermedades Infecciosas (National Institute of Allergy and Infectious Disease), no se necesita mucha cantidad del alimento en cuestión para provocar una reacción severa en las personas muy alérgicas. De hecho, cantidades tan pequeñas como 1/44.000 de un grano de maní pueden causar una reacción alérgica en individuos que tienen alergias severas.

Los síntomas de la alergia alimentaria pueden parecerse a los de otras condiciones o problemas médicos. Siempre consulte con el médico de su hijo para el diagnóstico.

Tratamiento de la alergia alimentaria:

No existe ningún medicamento para prevenir la alergia alimentaria. El objetivo del tratamiento es evitar los alimentos que provocan los síntomas. Después de visitar al médico de su hijo y descubrir a qué alimentos es alérgico su hijo, es muy importante evitar estos alimentos y otros similares pertenecientes al mismo grupo. Si usted está amamantando a su hijo, es importante que evite en su dieta los alimentos a los que su hijo es alérgico. Pequeñas cantidades del alimento al que es alérgico pueden llegar a su hijo a través de la leche materna y provocar una reacción.

Es también importante darle vitaminas y minerales a su hijo si no puede comer ciertos alimentos. Consulte este tema con el médico de su hijo.

Para los niños que han tenido una reacción grave a un alimento, el médico de su hijo puede prescribir un botiquín de emergencia que contenga epinefrina, la cual ayudará a detener los síntomas de las reacciones graves. Consulte al médico del niño para obtener más información.

Algunos niños, bajo la supervisión de su médico, pueden tomar ciertos alimentos de nuevo 3 a 6 meses después para ver si el niño ha superado la alergia al crecer. Muchas alergias pueden durar poco tiempo en los niños y es posible que el alimento sea tolerado después de los 3 ó 4 años de edad.

Alergia a la leche y a la soya:

Las alergias a la leche y a la soya se ven normalmente en bebés y niños de corta edad. A menudo, estos síntomas son distintos a los síntomas de otras alergias, pero pueden incluir los siguientes:

  • Cólico (bebé lloroso).
  • Sangre en las heces de su hijo.
  • Crecimiento lento.

A menudo, el médico de su hijo cambiará la fórmula de su bebé a una leche de soya o leche materna si cree que el niño es alérgico a la leche. Si su hijo tiene problemas con la leche de soya, el médico de su hijo podría cambiarle a una fórmula hipoalergénica que se digiere fácilmente.

Los síntomas de la alergia a la leche o a la soya pueden parecerse a los de otras condiciones o problemas médicos. Consulte siempre al médico del niño para el diagnóstico.

Prevención de las alergias alimentarias:

El desarrollo de las alergias alimentarias no puede prevenirse, pero puede retrasarse a menudo en los bebés siguiendo estas recomendaciones:

  • Si es posible, amamante a su hijo durante los primeros 6 meses.
  • No le dé alimentos sólidos a su hijo hasta que tenga 6 meses de edad o más.
  • Evite la leche de vaca, el trigo, los huevos, el maní y el pescado durante el primer año de vida de su hijo.

Cenar afuera con alergias a ciertos alimentos:

Si usted sufre una o más alergias a ciertos alimentos, cenar afuera puede ser un desafío. Sin embargo, es posible lograr que cenar afuera sea una experiencia saludable y satisfactoria - sólo requiere un poco de preparación y perseverancia de su parte.

La Asociación Dietética de los Estados Unidos ofrece estos consejos prácticos para afrontar las alergias a ciertos alimentos cuando está comiendo lejos de su hogar:

  • Sepa qué ingredientes tiene la comida del restaurante donde planea comer.  Cuando sea posible, consiga un menú del restaurante con antelación y revise los artículos del menú.
  • Desde el principio ponga en conocimiento al mesero sobre su alergia. Él o ella deben saber cómo se prepara cada plato y qué ingredientes se usan. Pregunte sobre la preparación y los ingredientes antes de hacer su pedido. Si el mesero no conoce o está inseguro acerca de esta información, solicite hablar con el gerente o el chef.
  • Evite los servicios tipo buffet o familiares ya que puede haber contaminación cruzada de alimentos, consecuencia del uso de los mismos utensilios para diferentes platos.
  • Evite los alimentos fritos, ya que el mismo aceite puede haber sido usado para varios alimentos distintos.

Otra estrategia para cenar afuera si sufre de alergias a ciertos alimentos es proporcionar al mesero o al gerente una tarjeta de alergias a ciertos alimentos. Una tarjeta de alergia a ciertos alimentos contiene información sobre los productos específicos a los cuales usted es alérgico junto con información adicional, como un recordatorio para asegurarse de que los utensilios y equipos usados para preparar su comida sean higienizados completamente antes de usarlos. Usted mismo puede imprimir fácilmente estas tarjetas usando una computadora y una impresora.

Como alternativa, existen varios tipos de tarjetas de alergia disponibles en Internet que pueden ser personalizadas con sus datos.  Un ejemplo es la Tarjeta de Comidas "Amigo Alérgico a Alimentos" ("Food Allergy Buddy" Dining Card), impulsada por la National Restaurant Association (Asociación Nacional de Restaurantes).

La Food Allergy Initiative (Iniciativa de Alergia Alimentaria), en conjunto con la Asociación Nacional de Restaurantes y la Food Allergy and Anaphylaxis Network (Red de Anafilaxis y Alergias a Ciertos Alimentos), desarrolló el Programa de Capacitación sobre Alergias a Ciertos Alimentos para Restaurantes y Servicios Gastronómicos. Este programa de capacitación fue desarrollado para ayudar a que los restaurantes y otros puntos de venta de alimentos aseguren a sus clientes, incluyendo a aquéllos con alergias a ciertos alimentos, que recibirán una comida segura, preparada según las especificaciones del cliente.